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Publicado 2021-02-02
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Virus Nipah: ¿corremos el riesgo de una pandemia más grave que el coronavirus?

Los últimos meses han estado marcados por el coronavirus, que ha puesto nuestras vidas al revés. Por si fuera poco, otra amenaza se vislumbra en el horizonte: el virus Nipah, que circula por Asia y Australia, provocando nuevos brotes de infecciones. Los científicos lo han señalado por una razón, ya que en comparación con el Covid-19, es mucho más peligroso. Causa encefalitis aguda y su tasa de mortalidad es de hasta el 75%. ¿Podría este virus extenderse por todo el mundo y provocar otra pandemia?

Virus Napah - ¿Qué es esto?

El virus Nipah se reconoció por primera vez en 1999 cuando estalló su epidemia en Malasia. La fuente de la infección fueron los murciélagos frugívoros, ya que el hábitat natural de estos mamíferos fue destruido debido a la sequía y los grandes incendios y estos, en busca de alimento, se trasladaron a árboles frutales que crecían cerca de los lugares donde se guardaban los cerdos. El virus se transmite de murciélagos a cerdos y de allí a los granjeros. Se informó de varios cientos de casos de encefalitis aguda en humanos. Inicialmente, se pensó que era una variante japonesa de la enfermedad, pero estudios posteriores mostraron la aparición de este patógeno completamente nuevo. Desde entonces, hasta hoy, ha vuelto de forma sistemática. Se han producido brotes de infección en varios países de Asia, así como en el norte de Australia y la India.

Virus Nipah síntomas

El Nipah pertenece a la familia de los virus que incluye los que también causan el sarampión y las paperas. Provoca encefalitis, pero al principio, quienes están infectados sufren síntomas similares a los de la gripe, como fiebre alta, tos, dolor de cabeza, dolor de garganta y dolores musculares que pueden durar hasta 14 días. Se acompañan de fatiga, somnolencia y vómitos y, con el tiempo, también alteraciones de la conciencia o problemas de orientación. Pueden provocar problemas neurológicos a largo plazo, incluidos cambios de personalidad. Sin embargo, un riesgo mucho mayor es la inflamación del cerebro y las convulsiones graves, que en muchos casos llevan a entrar en coma en 48 horas. Y este, finalmente, conduce a la muerte.

¿Nueva pandemia?

Se encontró que la mortalidad en casos de infección por el virus llega hasta el 75%. Desafortunadamente, hay muchas más razones por las que deberíamos tenerle miedo. El virus Nipah también tiene un período de incubación muy largo. Pueden pasar hasta 45 días para que aparezcan los primeros síntomas de la enfermedad. Esto significa que una persona infectada, sin saber que está propagando el germen, puede transmitirlo a otras personas durante mucho tiempo. Los primeros síntomas de la enfermedad, que no indican encefalitis viral si no que son más parecidos a la gripe, también pueden ser confusos.

De ello se deduce que la infección primaria se produce a través del contacto con animales enfermos, pero el virus puede luego transmitirse directamente de persona a persona. Los más vulnerables son los miembros de la familia del paciente, así como el personal médico. Sin embargo, la transmisión del patógeno requiere un contacto muy estrecho con el infectado. En este contexto, es reconfortante el hecho de que las cepas actuales de Nipah no se propagan a través de gotículas, como en el caso del Covid-19. Por el contrario, comer alimentos contaminados (frutas o productos de frutas contaminados con secreciones de murciélagos portadores del germen) sí puede ser una fuente grave de contagio.

Virus Napah - ¿de dónde viene?

Se descubrió que los brotes del virus Nipah que aparecieron en Bangladesh o India fueron causados probablemente por beber jugo de dátil crudo contaminado con orina de murciélago. Solo en Bangladesh se han detectado unos 200 casos de la enfermedad, de los cuales 150 han sido mortales. Donde ya ha aparecido el peligroso virus, es común encontrar mercados que operan diariamente bajo árboles dónde se alimentan miles de murciélagos frugívoros. Los techos de los puestos están cubiertos con sus excrementos y los agricultores lo utilizan como fertilizante en sus tierras de cultivo. Los murciélagos también están presentes en lugares de culto, escuelas y atracciones turísticas en Bangladesh, India, Camboya y Tailandia, a los cuales llegan millones de viajeros cada año, creando así millones de oportunidades para que el virus se transmita de animales a humanos.

Las comunidades locales no son conscientes de esta amenaza y no saben que los murciélagos pueden contribuir a más epidemias. Por lo tanto, ¿será solo cuestión de tiempo antes de otro brote, esta vez causado por el virus Nipah? Los expertos de la Organización Mundial de la Salud han dicho que tiene potencial pandémico. El virus fue incluido en la lista de patógenos que representan la mayor amenaza para la salud pública en la actualidad. El peligro que conlleva también ha sido advertido por los gobiernos de los países más grandes. La investigación del mismo ya está en marcha en todo el mundo pero pocos laboratorios pueden cultivarlo, desarrollarlo y almacenarlo.

Virus Napah y Coronavirus

Desde 2009 se estableció en Estados Unidos el Programa Predict, cuya tarea era brindar una alerta temprana de una pandemia. Aunque fue detenido por la administración de Donald Trump, el nuevo presidente Joe Biden ha prometido restaurarlo. También hay planes para crear una nueva iniciativa llamada Thai Virome Project para realizar investigaciones sobre murciélagos y otros animales salvajes, lo que permitirá una mejor comprensión de las enfermedades que portan.

Hasta ahora, el virus Nipah no se ha propagado a gran escala. Todavía es muy raro, con unos 600 casos notificados en todo el mundo. Los científicos también están haciendo todo lo posible para garantizar que esta situación no cambie, pero vale la pena señalar que todavía no existe una cura para él. Los expertos coinciden en que la pandemia de Covid -19 debería ser una lección para todos sobre cómo prevenir futuros eventos de este tipo.

Para que esto suceda, se necesitan más investigaciones y análisis de patógenos emergentes, así como capacitar a los científicos para que puedan identificar rápidamente nuevos virus. Es decir, educación al respecto. Solo así evitaremos otra tragedia a escala mundial.

Source: Pexels.com

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